De drone kan de monitoring van waterkwaliteit sterk verbeteren en de kosten verlagen (foto: TU Delft).

Onderzoekers van de TU Delft ontwikkelden een drone die snel verse watermonsters kan nemen. Het onbemand vliegtuigje beschikt ook over een meetinstrument om de waterkwaliteit direct te analyseren. Deze week is de drone getest in het nieuwe natuurgebied Marker Wadden. Vooralsnog kan de drone alleen op water landen, maar op termijn willen de onderzoekers hem ook laten duiken.

Watermonsters worden nu nog handmatig vanaf de wal of een vaartuig genomen en naar het laboratorium gestuurd voor microscopisch onderzoek. Het transport van een monster naar het laboratorium kan de kwaliteit van het monster echter negatief beïnvloeden. Daarnaast is deze methode relatief kostbaar en arbeidsintensief. Bovendien verandert de waterkwaliteit vaak zo snel dat het wenselijk is om vaker te kunnen meten, stellen de onderzoekers.

Breed inzetbaar
Om sneller en vaker water te kunnen bemonsteren zonder extra kosten, ontwikkelden ze een waterdichte drone die automatisch kan landen in het water. Het plan is om de drone op termijn ook te laten duiken. In dit project focussen ze op de blauwalg problematiek, maar de technologie is breed inzetbaar. De drone heeft een (hyperspectrale) camera voor luchtopnames, om actuele monsternamepunten voor de drone te bepalen. De drone landt vervolgens op deze locaties op het water en neemt een aantal monsters.

Flow cytometer
Deze monsters worden na terugkeer van de drone automatisch en direct geanalyseerd in een CytoSense. Dit is een flow cytometer die algen en andere micro-organismen scant en fotografeert. Binnen een aantal minuten worden tienduizenden organismen gescand en worden er duizenden gefotografeerd. De gegevens worden automatisch verwerkt en naar een online portaal ge-upload. Hiermee wordt verslechtering van het monster zoveel mogelijk voorkomen. Bij terugkomst laadt de drone zichzelf op in een laadstation.

Kosten verlagen
Kevin van Hecke van het Micro Air Vehicle Lab (MAVLab) van de TU Delft: “De drone kan de monitoring van waterkwaliteit sterk verbeteren en de kosten verlagen. Er kan veel sneller en efficiënter worden gecontroleerd op bijvoorbeeld blauwalg. De combinatie van drone en flowcytometrie zorgt ervoor dat de waterkwaliteit autonoom en in real time gemonitord kan worden. Ons plan is om uiteindelijk ook onder water proefmonsters te nemen met de drone. Daarom hebben we dit de Pelikaandrone genoemd.”

Lees hier het persbericht