Radboud-microbiologe ontvangt 100.000 euro voor niet te subsidiëren anammox-onderzoek

Anammox-bacteriën komen overal voor in de natuur waar stikstofverbindingen aanwezig zijn maar geen zuurstof is. De bacteriën gebruiken ammonium als voedsel dat ze omzetten zonder daarvoor zuurstof te gebruiken. Hierdoor zijn de anammoxbacteriën erg nuttig voor de afvalwaterzuivering. Daarnaast zien ze er heel anders uit dan andere bacteriën. Celbiologe Laura van Niftrik uit de groep van professor Mike Jetten onderzoekt hun afwijkende celopbouw met geavanceerde elektronenmicroscopie.

Synthetische anammox?
‘Anders dan bij andere bacteriën is aan de anammox niet genetisch te sleutelen door de langzame groeisnelheid en het niet compatibel zijn met de bestaande genetische systemen. Wat wij nu willen proberen is om de bacterie genetisch toch een richting op te duwen en misschien in de verre toekomst een synthetische anammox te maken. Dit zou natuurlijk een geweldige boost kunnen geven aan de toepassingsmogelijkheden’.

‘Unfundable ideas’
De subsidie komt van de Duitse VW-foundation en is bedoeld voor ‘unfundable ideas’, onderzoek met een hoog risico en een grote impact. Onderzoek dat dus bijna niet te financieren is vanwege het risico. Indieners hebben 3 procent kans dat hun voorstel wordt gehonoreerd en het plan van celbiologe Van Niftrik en geneticus Christian Jogler behoorde tot de 19 van de in totaal 630 ingediende onderzoeken. Met deze subsidie krijgen de onderzoekers anderhalf jaar de tijd om een eerste stap in hun onderzoek te doen. Blijkt het potentieel succesvol, dan is een tweede miljoenen-subsidie aan te vragen.

Alleen voor Duits onderzoek
De VW-subsidie is alleen aan te vragen door Duitse onderzoekers. Van Niftrik en haar collega kennen elkaar van congressen. ‘We hebben een complementaire kennis, ik als celbioloog en Christian Jogler als geneticus. Het is prachtig om dit risicovolle onderzoek waarvan bijna niet voor te stellen is dat het gaat lukken, toch te mogen uitvoeren. Zo werkt wetenschap ook.’
Laura van Niftrik kreeg in 2009 een veni-subsidie van NWO voor onderzoek naar de celopbouw van de anammox-bacterie.
Lees hier meer over het onderzoek van de groep van prof. Mike Jetten aan de anammox-bacterie.