Elemental Water Makers in onderhandeling over installatie in Kaap-Verdië

Sid Vollebregt en Reinoud Feenstra kwamen in 2012 op het idee om op een innovatieve manier zoet water uit zeewater te produceren. De twee leerden elkaar kennen aan de TU Delft waar ze respectievelijk duurzame energietechniek en werktuigbouwkunde en waterbehandeling studeerden. Al snel kwamen ze erachter dat omgekeerde osmose een van de belangrijkste technieken was om hun doel te realiseren. Zeewater gaat daarbij onder hoge druk door een fijnmazig membraan, zodat alleen de watermoleculen passeren. Vollebregt: “Omgekeerde osmose is in onze ogen de meest volwassen ontziltingstechnologie. Meer dan 70 procent van alle nieuwe installaties die wereldwijd verrijzen, zijn met deze technologie uitgerust. Helaas is er veel energie voor nodig.”

Hernieuwbare energie
Daarom ontwikkelden de twee een installatie die volledig op wind- en zonne-energie draait. “Hernieuwbare energie is echter niet altijd beschikbaar”, benadrukt Vollebregt. “Daardoor krijg je in de praktijk met vervuiling van de membranen te maken, waardoor je ze vaker moet vervangen. Ook heb je door de beperkte beschikbaarheid van wind- en zonne-energie een veel grotere installatie nodig om dag en nacht zoet water te produceren.” Bestaande oplossingen voor een energiebuffer, zoals batterijen, vielen volgens hem al snel af wegens de hoge kosten door het energieverlies, de beperkte levensduur en de geringe mogelijkheden voor opschaling. 

Opties uitgerekend
Tijdens hun afstudeeronderzoek kwamen de twee op het lumineuze idee om gebruik te maken van het restwater dat niet door het membraan gaat. “Dat staat nog steeds onder zeer hoge druk en bevat het een groot deel van de benodigde energie voor het proces. Daarom volstaat in onze opzet een waterbassin van 100 meter in plaats van een bassin op 500 of  600 meter hoogte dat hier normaal gesproken voor nodig is”, legt Vollebregt uit.

Maagdeneilanden
Na een succesvol experiment met een proefinstallatie in Indonesië opende Elemental Water Makers drie maanden geleden een installatie op het terrein van een grootgrondbezitter op een van de Maagdeneilanden. “Hij verblijft daar in de winter met zijn familie en vrienden in verschillende huizen met kelders waarin regenwater wordt opgeslagen. Twee weken geleden ben ik er nog geweest. De installatie draait volgens verwachting en heeft inmiddels 1. 250.000 liter zoet water gemaakt dat in de kelders is opgeslagen. Belangstellenden kunnen de ontwikkelingen live via onze site volgen omdat wij de installatie met sensoren hebben uitgerust.”

Financiering
De twee oprichters van Elemental Water Makers ontvingen de afgelopen twee jaar 75.000 euro van de Europese cleantech-accelerator Climate-KIK en 25.000 euro van de Stichting Wetenschap en Techniek. Vollebregt is er trots op dat hij tot nu toe de financiering in eigen hand heeft weten te houden. “Wij hebben nog geen aandelen hoeven weg te geven in ruil voor een participatie in het bedrijf. Dat willen wij graag zo houden. Daarom verkopen wij het liefst volledige installaties, waar klanten in de regel een percentage voor aanbetalen.”

Concurrentie
De hotels of regeringen van de eilanden waar Elemental Water Makers inmiddels installaties heeft staan, zijn volgens hem echter niet altijd geïnteresseerd in dit soort projecten. “Een regering heeft vaak een concessie met een bestaande leverancier die de hele watervoorziening regelt. Dan zit je tegenover grote internationale spelers, zoals GE Water, Seven Seas Water of Veolia, waardoor het lastig is om een vernieuwend concept in te voeren.”

Hotels
Voor hotels ligt het anders. “Hotels willen vaak de kosten van de installatie binnen twee tot drie jaar terugverdienen. Anders gaat hun voorkeur uit naar een afspraak met een leverancier om water als dienst te leveren. Daarnaast is de structuur van het hotel belangrijk. Een particuliere eigenaar heeft veel meer speelruimte dan een internationale keten. Daarom is het belangrijk voor ons om extra financiering aan te trekken om zelf de installaties te bouwen en de levering van water als dienst aan te bieden.”

Ventureforum
Vollebregt is ervan overtuigd dat zijn bedrijf grote, internationale spelers nodig heeft om de onderneming verder uit te bouwen. “Ik geloof in grote projecten, zoals het bedienen van eilanden en kuststroken met onze installaties. Maar ik geloof niet dat wij het alleen kunnen. Daarvoor is samenwerking met grotere partijen essentieel.”
Vollebregt geeft dan ook een presentatie tijdens het Ventureforum op de Aquatech die binnenkort plaatsvindt in RAI Amsterdam. “Dan ga ik onder meer in op de investeringen waarnaar wij op zoek zijn.”